Предлагаемый курс первоначально был прочитан как факультативный в Московском архитектурном институте в 1988 году и был вызван к жизни необходимостью дать минимальную всемирно-историческую базу студентам-неисторикам. По меньшей мере, по двум причинам современная школьная подготовка подобной базы не предоставляла.

Во-первых, действующие школьные программы страдают тяжким хронологическим дисбалансом. В шестом классе в течение учебного года совсем еще маленьким детям преподается несколько тысячелетий мировой истории. В следующем году они изучают уже только историю нескольких веков. А затем год посвящен одному лишь XIX столетию, хотя непонятно, чем XIX век для человека века XX принципиально важнее XV или V, или V века до н. э. Подобная диспропорция сохраняется не только в отечественной школе, но и в Западной Европе, несмотря на то, что ее субъективность была выявлена философами и историками еще на рубеже нашего века. Любой школьный учитель прекрасно знает, что дети с удовольствием занимаются историей Древнего мира, почти с такой же радостью — Средневековьем, а затем засыпают, встретившись с бесконечным развитием капитализма и классовой борьбы. Между тем, уже А. Дж. Тойнби настоятельно рекомендовал уделять максимальное внимание изучению античного материала именно потому, что от Античности осталось много ваз, трагедий, великих сражений и относительно мало актового материала, что позволяет «сохранить правильную пропорцию».

Во-вторых, из школы студент приносит еще более значительную культурную диспропорцию. Так называемая «история Древнего мира» содержит повествование о целом ряде великих культур (цивилизаций): Древнего Египта, Месопотамии, Древней Индии, Древнего Китая и, наконец, Античности. Уже средневековая история излагается почти исключительно на западном материале, а история Нового и Новейшего времени — только на западном. Таким образом, российский школьник не изучает собственную восточноевропейскую историю, а заодно и историю исламских стран, с которыми России приходится всегда общаться не меньше, чем с западными.

Между тем, цивилизационный метод, опирающийся более всего на труды Тойнби, позволяет успешно преодолеть обе диспропорции.

В 1990 году изменение учебных планов привело к включению курсов истории культур в содержание образования. Тогда и стало предельно ясно, что изучение как всемирной истории, так и истории мировых культур любым студентом-неисториком вообще не может быть построено иначе, чем на основании цивилизационного метода: историк изучает всемирную историю в продолжение шести семестров, что для всех остальных невозможно.

Изданный в качестве учебного пособия, лекционный курс может служить основным пособием по курсу истории культур, дополнительным — по курсам всемирной истории, отечественной истории и историко-культурного введения в политологию. Это пособие может быть также рекомендовано и средней школе как книга для чтения учителя и ученика.

Первая часть пособия охватывает великие культуры, сложившиеся в Древности. Условная граница проведена по возникновению христианства. Лекции 1 и 2 представляют собой культурологическое и этнологическое введение с изъяснением основных понятий и некоторых концепций, которые приобрели заметное значение в настоящее время. Лекция 3 посвящена традиционным обществам, которые необходимо рассмотреть отдельно, так как они просто не входили в ареалы великих культур (цивилизаций). Лекция 4 рассматривает возникновение четырех древнейших великих культур: египетской, месопотамской, индской и дальневосточной, — породивших «гидравлические» цивилизации. В лекции 5 описывается великая культура Древнего Египта. Лекции 6 и 7 дают портрет месопотамской культуры в четырех ее важнейших регионах. Дальневосточная великая культура представлена в лекции 8 Древним Китаем — тогда единственным ее регионом. В лекциях 9 и 10 описаны великие культуры Индии и Ирана в их древности. Лекция 11 посвящена, в основном, эгейской (критской) великой культуре. Наконец, лекции 12–16 охватывают античный мир.